Histoire de la chimie :
Le tableau périodique de Mendeleïev


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Une percée importante pour donner un sens à la liste des éléments chimiques connus (ainsi que pour la compréhension de la structure interne des atomes) a été le développement par Dmitri Mendeleïev  (1834-1907)  du premier tableau périodique moderne, ou la classification périodique des éléments. Mendeleïev, chimiste russe, a estimé que l’on pouvait mettre les éléments dans un certain type d’ordre et a passé plus de treize années de sa vie à recueillir des données et les assembler. Initialement, il avait l’idée de résoudre, pour ses étudiants, certains de ses doutes dans le domaine. Mendeleïev constata que, lorsque tous les éléments chimiques connus étaient disposés en ordre croissant de poids atomique, la table résultante affiche un motif récurrent ou une périodicité des propriétés au sein des groupes d'éléments. La loi de Mendeleïev lui a permis de construire un tableau périodique systématique des 66 éléments alors connus sur la  base de la masse atomique, qu'il publie in Principles of Chemistry  en 1869. Son premier tableau périodique a été établi en disposant les éléments dans l'ordre croissant des poids atomiques et en les regroupant par la similitude des propriétés.

Mendeleïev avait une telle foi dans la validité de la loi périodique qu'il a proposé de modifier les valeurs généralement admises pour le poids atomique de quelques éléments et, dans sa version de la table périodique de 1871, prédit les emplacements dans le tableau des éléments inconnus et leurs propriétés. Il a même prédit les propriétés probables de trois éléments qui n’avaient pas encore été découverts, qu'il appelait ekaboron (Eb), ekaaluminium (Ea), et ekasilicon (Es), qui se révélèrent être de bonnes prévisions des propriétés du scandium, du gallium et du germanium qui remplissent chaque place attribuées dans le tableau périodique par Mendeleïev.

Au début, le système périodique n'a pas soulevé l'intérêt des chimistes. Cependant, avec la découverte des éléments prévus,  le gallium en 1875, le scandium en 1879  et le germanium en 1886, il a commencé à gagner une large acceptation. Les preuves suivies de plusieurs de ses prédictions durant son vivant a fait la renommée de Mendeleev comme le fondateur de la loi périodique. Cette organisation a dépassé les premières tentatives de classification par Alexandre-Émile Béguyer de Chancourtois  (1820-1886), qui a publié l'hélice tellurique, une première version, en trois dimensions, de la table périodique des éléments en 1862, John Newlands (1837-1898), qui a proposé la « loi des octaves » (un précurseur à la loi périodique) en 1864, et Lothar Meyer (1830-1895), qui a développé une première version du tableau périodique avec 28 éléments organisés par valence en 1864. La  table de Mendeleev cependant ne comportait aucun des gaz nobles qui n'avaient pas encore été découverts. Peu à peu, la loi périodique et  le tableau sont devenus le cadre d'une grande partie de la théorie chimique. Au moment où Mendeleïev mourut en 1907, il jouissait d'une reconnaissance internationale et avait reçu des distinctions et des prix de nombreux pays.

En 1873, Jacobus Henricus van 't Hoff (1852-1911) et Joseph Achille Le Bel (1847-1930), travaillant indépendamment, ont développé un modèle de liaison chimique qui a expliqué les expériences de chiralité de Pasteur et a fourni une raison physique de l'activité optique des composés chiraux. La publication de van' t Hoff , appelée Voorstel tot Uitbreiding der Tegenwoordige dans de scheikunde Gebruikte Structuurformules dans de Ruimte, etc. (Proposition pour le développement de formules chimiques à trois dimensions) et composée de douze pages de texte et une de diagrammes , a donné l'impulsion au développement de la stéréochimie. Le concept d’« atome de carbone asymétrique », traité dans cette publication, a fourni une explication à l'apparition de nombreux isomères, inexplicables au moyen des formules structurelles alors en vigueur. En même temps, il observe l'existence de relations entre l'activité optique et la présence d'un atome de carbone asymétrique.

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