Un peu de chimie

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96 - Curium

 

  • Le curium est un élément chimique radioactif transuranien portant le symbole Cm et le numéro atomique 96.
  • Cet élément de la série des actinides a été nommé d'après Marie et Pierre Curie - tous deux connus pour leurs recherches sur la radioactivité.
  • Le curium fut d'abord produit intentionnellement et identifié en juillet 1944 par le groupe de Glenn T. Seaborg à l'Université de Californie à Berkeley.
    • La découverte a été tenue secrète et n'a été rendue publique qu'en novembre 1945.
  • La plupart du curium est produit en bombardant de l'uranium ou du plutonium avec des neutrons dans des réacteurs nucléaires - une tonne de combustible nucléaire usé contient environ 20 grammes de curium.
  • Le curium est un métal dur, dense et argenté avec un point de fusion et un point d'ébullition relativement élevés pour un actinide.
  • Alors qu'il est paramagnétique dans les conditions ambiantes, il devient antiferromagnétique lors du refroidissement, et d'autres transitions magnétiques sont également observées pour de nombreux composés de curium.
  • Dans ses composés, le curium présente habituellement une valence +3 et parfois +4, et la valence +3 est prédominante en solutions. Le curium s'oxyde facilement et ses oxydes sont la forme dominante de cet élément.
  • Il forme des complexes fortement fluorescents avec divers composés organiques, mais il n'y a aucune preuve de son incorporation dans les bactéries et les archées.
  • Lorsqu'il est introduit dans le corps humain, le curium s'accumule dans les os, les poumons et le foie, où il favorise le cancer.
  • Tous les isotopes connus du curium sont radioactifs et ont une petite masse critique pour une réaction en chaîne nucléaire soutenue.
  • Ils émettent principalement des particules αlpha et la chaleur dégagée dans ce processus peut servir de source de chaleur dans les générateurs thermoélectriques à radio-isotopes, mais cette application est entravée par la rareté, le coût élevé et la radioactivité des isotopes de curium.
  • Le curium est utilisé dans la production d'actinides plus lourds et du radionucléide 238Pu comme sources d'énergie dans les stimulateurs cardiaques artificiels.
  • Il a servi de source  pour les spectromètres à rayons X à particules alpha installés sur plusieurs sondes spatiales, y compris les astromobiles Mars de Sojourner, Spirit, Opportunity et Curiosity et l'atterrisseur Philae sur la comète 67P / Churyumov-Gerasimenko, pour analyser la composition et la structure de la surface.